Sobrecarga de opciones: por qué la toma de decisiones puede ser tan difícil

¿Tiene dificultades para tomar una decisión cuando se enfrenta a muchas opciones similares, en el supermercado, por ejemplo, o al hacer un pedido en un restaurante? Esto se denomina “sobrecarga de opciones” y un nuevo estudio explica cómo funciona y por qué sucede.

¿Por qué es tan difícil elegir? Un nuevo estudio analiza lo que sucede en el cerebro.

Cuando nos enfrentamos a varias opciones, especialmente si son bastante similares entre sí, como una variedad de jabones de muchas marcas diferentes, tendemos a tener dificultades para elegir una.

Incluso podríamos darnos por vencidos y alejarnos sin haber elegido nada.

Los investigadores están intrigados por los mecanismos en juego en este tipo de situaciones ya que, intuitivamente, disfrutamos de la sensación de libertad que conlleva tener muchas opciones para elegir.

Sin embargo, este efecto de "congelación" cuando se intimida por la gran cantidad de opciones es bastante real, y los especialistas incluso le han dado un nombre: el efecto de "sobrecarga de opciones".

Un famoso estudio realizado en 2000 demostró cómo se ve el efecto de sobrecarga de elección. Los investigadores de ese estudio - Profs. Sheena Iyengar y Mark Lepper: realizaron un experimento en el que colocaron una mesa de muestras de mermelada en una tienda de comestibles.

En una variante de este experimento, los científicos ofrecieron hasta 24 opciones diferentes para que los clientes las probaran. En otra variante, solo ofrecieron seis tipos de mermelada para degustar.

Profs. Entonces, Iyengar y Lepper encontraron algo intrigante: aunque era más probable que la gente pasara por su puesto y probara mermelada cuando se les ofrecían muchas opciones diferentes, era poco probable que compraran alguna de ellas.

Sin embargo, cuando había menos opciones, era probable que pasaran menos clientes, pero las personas tenían 10 veces más probabilidades de realizar una compra.

¿Qué pasa en el cerebro?

Ahora, el profesor Colin Camerer y sus colegas, del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, publican los resultados de un estudio que profundiza en cómo el efecto de sobrecarga de opciones se traduce dentro del cerebro y cuál podría ser el número ideal de opciones.

El artículo de estudio de los investigadores ahora aparece en la revista. Comportamiento humano de la naturaleza.

En el reciente estudio, los investigadores mostraron a los participantes fotografías de atractivos paisajes con los que podían optar por personalizar una taza o algún otro elemento.

Los participantes tuvieron que elegir una imagen de un conjunto que ofrecía seis, 12 o 24 opciones, todo mientras se sometían a exploraciones cerebrales de resonancia magnética funcional.

Según las exploraciones, los participantes mostraron una mayor actividad cerebral en dos regiones específicas mientras tomaban sus decisiones, a saber, en la corteza cingulada anterior, que está vinculada a la toma de decisiones, y en el cuerpo estriado, que está vinculado a la evaluación del valor.

Los investigadores también encontraron que estas áreas del cerebro eran las más activas en los participantes que eligieron entre conjuntos de 12 imágenes, y que eran las menos activas en los participantes que habían tenido que elegir entre seis o 24 imágenes.

El profesor Camerer cree que esto podría deberse a la interacción entre el cuerpo estriado y la corteza cingulada anterior, ya que sopesan el potencial de recompensa, una buena imagen para personalizar los elementos, y la cantidad de esfuerzo que el cerebro tuvo que realizar. evaluar los resultados potenciales en el caso de cada opción dada.

Cuantas más opciones haya, la recompensa potencial puede aumentar, pero también lo hace la cantidad de esfuerzo invertido, lo que puede disminuir el valor final de esa recompensa.

"La idea es", explica el profesor Camerer, "que lo mejor de 12 es probablemente bastante bueno, mientras que el salto al mejor de 24 no es una gran mejora".

¿Cuál es el número ideal de opciones?

Para evitar el efecto de sobrecarga de opciones, señala el profesor Camerer, debe haber un buen equilibrio entre la recompensa potencial y la cantidad de esfuerzo requerido para obtenerla.

Él piensa que el número ideal de opciones para que alguien elija sea entre ocho y 15, dependiendo del valor percibido de la recompensa, el esfuerzo requerido para evaluar las opciones y los rasgos personales de cada individuo.

Si nuestros cerebros se sienten más cómodos sopesando menos opciones, ¿por qué, entonces, preferimos tener más opciones para elegir? Por ejemplo, ¿por qué tendemos a valorar una tienda de comestibles en función de la gran cantidad de opciones que presenta?

"Esencialmente, [eso se debe a que] nuestros ojos son más grandes que nuestro estómago", dice el profesor Camerer, y agrega:

"Cuando pensamos en cuántas opciones queremos, es posible que no estemos representando mentalmente las frustraciones de tomar la decisión".

El siguiente paso del nuevo estudio, dice, es tratar de evaluar los costos mentales reales que están incrustados en el proceso de toma de decisiones.

“¿Qué es el esfuerzo mental? ¿Cuánto cuesta pensar? No se entiende bien ”, dice el profesor Camerer.

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