¿La resolución de problemas evita el deterioro mental?

Una creencia generalizada es que cuanto más usamos nuestro cerebro, es menos probable que experimentemos un deterioro mental a medida que envejecemos, pero ¿hasta qué punto es cierta esta noción?

Un nuevo estudio evalúa si ejercitar su cerebro con tareas de resolución de problemas puede ayudar a prevenir el deterioro mental relacionado con la edad.

A medida que envejecemos, nuestros cuerpos y mentes comienzan a perder su flexibilidad lentamente. Este es un efecto normal del envejecimiento, aunque a veces, la disminución puede ser más pronunciada y estar relacionada con afecciones neurodegenerativas.

La investigación existente ha sugerido que las personas pueden prevenir el deterioro mental relacionado con la edad si toman ciertas acciones, una de las más importantes es entrenar el cerebro desafiándolo a través de acertijos y actividades similares de resolución de problemas.

¿Qué tan cierta es esta idea? En un nuevo estudio longitudinal, investigadores de la Universidad de Aberdeen y el Servicio Nacional de Salud (NHS) Grampian en Aberdeen, ambos en el Reino Unido, en colaboración con colegas de la Universidad Nacional de Irlanda en Galway abordan esta pregunta.

El equipo de investigación fue dirigido por el Dr. Roger Staff, que es profesor honorario en la Universidad de Aberdeen y jefe de física médica en Aberdeen Royal Infirmary.

“A menudo se argumenta que la participación en la actividad es una dimensión importante del envejecimiento exitoso (y más específicamente, la preservación de la función intelectual en la vejez) que la conjetura de 'úselo o piérdalo' ya parece ser un hecho establecido del envejecimiento cognitivo, ”, Escribe el equipo de investigación en el documento de estudio, que aparece en El BMJ.

"Nuestro objetivo era reexaminar esta afirmación analizando los efectos de la participación en la actividad sobre el rendimiento de la prueba cognitiva y la trayectoria de ese rendimiento en la edad adulta tardía", explican los investigadores.

¿Impacto o sin impacto?

Los investigadores analizaron los datos de 498 participantes que nacieron todos en 1936 y habían realizado una prueba de inteligencia, la prueba de la casa de Moray, cuando tenían 11 años, como parte de la Encuesta Mental Escocesa de 1947. El equipo recopiló esta información a través del archivos del Scottish Council for Research in Education, que tiene registros de la Scottish Mental Survey.

Al comienzo del estudio actual, los participantes tenían alrededor de 64 años y habían proporcionado información sobre su historial educativo y habilidades mentales al inicio del estudio.

Todos acordaron realizar pruebas adicionales, evaluando la memoria y las velocidades de procesamiento mental, así como otras mediciones de la función cognitiva, hasta en cinco ocasiones diferentes durante los siguientes 15 años.

Estos incluyeron pruebas de sustitución de símbolos de dígitos, pruebas de aprendizaje auditivo-verbal y evaluaciones que miden el interés de los participantes en la lectura y la resolución de problemas, su pensamiento crítico y curiosidad intelectual.

Después de tener en cuenta los posibles factores modificadores, los investigadores encontraron que las actividades de resolución de problemas no afectaban la tasa de deterioro mental relacionado con la edad. Sin embargo, la participación regular en tales actividades pareció mejorar las habilidades cognitivas de una persona a lo largo de su vida.

Esto también significaba que las personas a las que les gustaba realizar tareas de resolución de problemas, como hacer crucigramas, resolver acertijos o problemas de sudoku, tenían mejores habilidades mentales en la vejez.

"Un punto de partida más alto" para el declive

Según el Dr. Staff y su equipo, los hallazgos del estudio sugieren que, si bien es posible que no detenga por completo el deterioro cognitivo relacionado con la edad, la resolución de problemas puede mantener al cerebro en mejor forma en una etapa temprana de la vida, por lo que el deterioro mental puede no ser tan notable más adelante. en. Los investigadores escriben:

"Estos resultados indican que la participación en la resolución de problemas no protege a un individuo del declive, pero imparte un punto de partida más alto a partir del cual se observa el declive y compensa el punto en el que el deterioro se vuelve significativo".

Al mismo tiempo, sin embargo, los investigadores señalan que este fue un estudio observacional, por lo que debemos ser cautelosos a la hora de inferir una relación de causa y efecto. Otros factores además de la resolución regular de problemas, como la personalidad de un individuo, pueden contribuir a mejorar sus habilidades cognitivas durante su vida.

"La personalidad podría gobernar cuánto esfuerzo ponen las personas mayores en tales actividades y por qué", escriben los investigadores, y agregan que "no está claro cómo se relacionan la personalidad y el esfuerzo mental y cómo su influencia combinada afecta el rendimiento cognitivo".

Los investigadores dicen que los estudios futuros deberían investigar estas preguntas sin respuesta y apuntar a replicar los hallazgos actuales.Aún así, enfatizan lo importante que es para las personas mantener la curiosidad y seguir entrenando sus cerebros a través de actividades desafiantes.

“[Para] aquellos de ustedes que luchan por encontrar buenas ideas para los regalos de Navidad para los adultos 'en desarrollo' en su vida, aunque un tablero de ajedrez nuevo y brillante, un libro de rompecabezas de Sudoku de 1,000 páginas o boletos con todo incluido para el museo de La noche de concursos de arte moderno podría no influir en las trayectorias del deterioro cognitivo, no tengas miedo ”, escriben los investigadores al final de su artículo.

“Si familiares y amigos te miran decepcionados al abrir su regalo de Navidad, recuérdales que invertir en actividades intelectuales a lo largo de la vida podría proporcionarles un punto cognitivo más alto desde el cual declinar”, animan.

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