¿La lavanda realmente ayuda con la ansiedad?

La medicina popular tradicional sostiene que el olor de algunas plantas puede calmar los nervios. Ahora, una nueva investigación sugiere que un compuesto fragante presente en la lavanda puede disminuir la ansiedad al estimular la nariz para que transmita señales al cerebro.

Una nueva investigación aporta pruebas científicas de que la lavanda alivia la ansiedad al afectar el cerebro a través del olfato.

Los investigadores de la Universidad de Kagoshima en Japón estudiaron el efecto del linalol, un alcohol de olor dulce que está presente en los aceites esenciales de lavanda y otras plantas perfumadas, en ratones.

Demostraron que la exposición al vapor de linalol afecta al cerebro a través del olfato y no al ser absorbido por el torrente sanguíneo a través de los pulmones.

Otro hallazgo clave fue que, a diferencia de los medicamentos ansiolíticos o ansiolíticos (como las benzodiazepinas), el linalol funciona sin alterar el movimiento.

Los investigadores sugieren que su estudio allana el camino para nuevas investigaciones sobre cómo usar las propiedades calmantes del linalol en humanos, citando la necesidad de "alternativas más seguras" a las benzodiazepinas y otros medicamentos contra la ansiedad.

Una aplicación que prevén es ayudar a las personas que van a someterse a una cirugía a relajarse antes de recibir anestesia general.

Un artículo sobre el estudio ahora aparece en la revista. Fronteras en neurociencia del comportamiento.

Ansiedad y linalol

La ansiedad puede variar desde una preocupación o miedo de corta duración por un problema, una decisión o una situación estresante, como hacer un examen, hasta una afección duradera o crónica que no desaparece.

Cuando la ansiedad es crónica, los síntomas pueden empeorar progresivamente e interrumpir la vida diaria, el trabajo, las relaciones y la escuela.

Hay varias formas de la afección, que se denominan colectivamente trastornos de ansiedad. Estos incluyen trastorno de pánico, trastorno de ansiedad generalizada y afecciones relacionadas con la fobia.

Las estimaciones para 2015 de la Organización Mundial de la Salud (OMS) sugieren que los trastornos de ansiedad afectan al 3,6 por ciento de la población mundial y que esta cifra varía entre países. En los Estados Unidos, la prevalencia es de alrededor del 6,3 por ciento.

El estudio reciente no es el primero en investigar los efectos calmantes del linalol, señala el coautor, el Dr. Hideki Kashiwadani, de la Escuela de Graduados en Ciencias Médicas y Dentales de la Universidad de Kagoshima.

"Sin embargo", informa el Dr. Kashiwadani, "los sitios de acción del linalol generalmente no se abordaron en estos estudios".

Ruta olfativa al cerebro

La suposición predominante era que la inhalación de linalol hacía que se absorbiera a través de los pulmones hacia el torrente sanguíneo. Desde el torrente sanguíneo, podría llegar a proteínas sensibles a la señal llamadas receptores de ácido gamma-aminobutírico tipo A (GABAA) en las células nerviosas o neuronas del cerebro. Las benzodiazepinas también se dirigen a estos receptores.

El Dr. Kashiwadani y sus colegas utilizaron varios experimentos que incluían, por ejemplo, una "caja clara / oscura" y un "laberinto más elevado", para probar el efecto de la exposición al vapor de linalol en ratones normales.

Vieron que el compuesto ejercía "un efecto ansiolítico sin deterioro motor". Esto contrasta con las benzodiazepinas y el linalol inyectado, que afectan el movimiento de manera similar al alcohol consumido.

La exposición de ratones que carecían de sentido del olfato al compuesto no produjo el mismo efecto, lo que confirma que la "entrada olfativa" era la ruta hacia el cerebro.

Además, cuando los científicos pretrataron a los ratones normales con el fármaco flumazenil antes de permitirles oler el vapor de linalol, los animales no mostraron reducción de la ansiedad. Flumazenil bloquea los receptores GABAA que responden a las benzodiazepinas.

Alternativa a los ansiolíticos actuales

"Cuando se combinan", señala el Dr. Kashiwadani, "estos resultados sugieren que el linalol no actúa directamente sobre los receptores GABAA como lo hacen las benzodiazepinas, sino que debe activarlos a través de neuronas olfativas en la nariz para producir sus efectos relajantes".

Él dice que ahora se necesita más investigación para probar la seguridad y efectividad del linalool, y para descubrir los sitios exactos en el cerebro a los que se dirige el compuesto.

Además de ser un relajante potencial para las personas que van a someterse a una cirugía, el compuesto también podría ofrecer una alternativa para quienes luchan con la “administración oral o en supositorios de ansiolíticos, como bebés o ancianos confundidos”, agrega el Dr. Kashiwadani.

"Nuestro estudio también abre la posibilidad de que la relajación observada en ratones alimentados o inyectados con linalol podría de hecho deberse al olor del compuesto emitido en su aliento exhalado".

Dr. Hideki Kashiwadani

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