¿Puede la apatía predecir la demencia?

Debido a que no existe cura para la demencia, predecir con precisión quién la desarrollará es vital para minimizar su impacto. Según una nueva revisión, la apatía puede ser la clave.

Un nuevo estudio investiga la apatía y su papel en la aparición de la demencia.

La demencia afecta de manera abrumadora a los adultos mayores. Aunque los científicos conocen algunos factores de riesgo, predecir quién eventualmente desarrollará demencia es un desafío.

A medida que las personas envejecen, las capacidades cognitivas tienden a disminuir y entre el 5 y el 20 por ciento de las personas mayores de 65 años desarrollarán un deterioro cognitivo leve.

Los adultos mayores con un deterioro cognitivo leve que visitan las clínicas de memoria, que son centros dedicados al diagnóstico de problemas de memoria, a menudo temen recibir un diagnóstico de demencia.

En realidad, la memoria de la mayoría de las personas volverá a los niveles normales de funcionamiento o no se deteriorará más.

Sin embargo, mientras la persona está en la clínica, los médicos están ansiosos por saber quién está en mayor riesgo. No existe cura para la demencia, por lo que la detección temprana es la mejor manera de garantizar la mejor atención.

Observar cambios en el comportamiento puede ser una forma útil de evaluar a una persona que, de otro modo, podría pasar desapercibida.

La apatía como señal de alerta temprana

Un comportamiento de interés es la apatía, que se define como pérdida de motivación, falta de interés y expresión emocional reducida. Si la apatía está relacionada con una mayor probabilidad de desarrollar demencia, podría convertirse en una forma relativamente fácil de identificar un mayor riesgo, incluso en una consulta corta.

Los investigadores ya han notado que la apatía es una característica común de la demencia, que ocurre en aproximadamente la mitad de las personas con enfermedad de Alzheimer. Hasta la fecha, se ha prestado poca atención al estudio del papel de la apatía antes de que se desarrolle la demencia.

Recientemente, los investigadores se propusieron ver si la apatía podría convertirse en un marcador temprano de demencia. Para hacer esto, se sumergieron en los hallazgos de estudios anteriores y llevaron a cabo un nuevo análisis de los datos agrupados. Como explican los autores:

"Nuestro objetivo era revisar y meta-analizar sistemáticamente la evidencia de cohortes longitudinales para la asociación entre la apatía en las personas mayores y el riesgo de demencia incidente".

En total, los investigadores evaluaron y recopilaron datos de 16 estudios, incluidos 7.365 participantes. Sus resultados fueron publicados a principios de este mes en Psiquiatría JAMA.

Los autores concluyeron que "[una] patología se asoció con un riesgo aproximadamente dos veces mayor de demencia en pacientes de la clínica de la memoria".

Los investigadores vieron un efecto particularmente pronunciado en individuos más jóvenes y saludables porque era más fácil detectar la apatía en ellos.

Las personas mayores tienden a retraerse por una variedad de razones, como limitaciones físicas o cognitivas, más que por apatía. Cuando un individuo más joven se retrae, quizás sea más inesperado, haciéndolo más obvio.

¿Un nuevo marcador?

Los cambios en la apatía podrían ser útiles para los médicos, ayudándoles a evaluar el riesgo potencial de desarrollar demencia, junto con las pruebas clínicas estándar; los autores explican más:

"La apatía es un factor pronóstico relevante, no invasivo, barato y fácilmente implementable prodrómico a la demencia". Continúan:

"Tiene una importancia clínica importante porque los pacientes son vulnerables y tienden a retirarse de la atención, lo que requiere un enfoque de atención activa por parte de los médicos".

La investigación reciente se ha centrado en el desarrollo de biomarcadores para el riesgo de demencia, incluida la resonancia magnética y el análisis del líquido cefalorraquídeo. En comparación con estas opciones de alta tecnología, evaluar la apatía sería mucho más rápido y rentable.

Como siempre, se requiere más investigación para recopilar más detalles sobre esta relación. Los autores también señalan que es importante recordar que no todos los adultos mayores con apatía desarrollarán demencia.

Sin embargo, también escriben que los adultos mayores con apatía "representan un grupo médicamente muy vulnerable que tiende a retirarse de la atención".

A medida que la población de Estados Unidos envejece, la detección temprana de la demencia es más importante que nunca. La evaluación del nivel de apatía de un individuo pronto podría convertirse en parte de la gama de herramientas predictivas del médico.

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