Terapia contra el cáncer: las bacterias pueden ayudar a reducir el tamaño de los tumores

Para encontrar mejores formas de abordar los tumores cancerosos que no responden a las terapias tradicionales, los científicos ahora están experimentando con una cepa bacteriana modificada que podría atacar las células cancerosas sin dañar las sanas. Un ensayo clínico de fase I revela que esta terapia bacteriana muestra efectos prometedores.

Una nueva terapia bacteriana puede bloquear el crecimiento de los tumores cancerosos y estimular la respuesta inmunitaria.

Un equipo del Centro Oncológico MD Anderson de la Universidad de Texas en Houston está evaluando la seguridad y la utilidad de la terapia bacteriana para tratar tumores cancerosos que no responden a otros tipos de tratamiento.

Los hallazgos hasta ahora, presentados recientemente en la Conferencia internacional de inmunoterapia contra el cáncer CRI-CIMT-EATI-AACR, celebrada en la ciudad de Nueva York, NY, sugieren que la terapia tiene niveles de toxicidad manejables y puede ayudar a reducir algunos tumores cancerosos resistentes.

"Incluso después de una sola inyección de esta terapia bacteriana, vemos actividad biológica y, en algunos pacientes, clínicamente significativa", explica el coautor del estudio, el Dr. Filip Janku, y agrega:

"Esta estrategia es factible, tiene efectos adversos manejables y podría ser clínicamente significativa en pacientes con pocas opciones terapéuticas".

¿Qué hace que la bacteria sea una herramienta prometedora?

La idea de usar bacterias para tratar el cáncer no es nueva, pero hasta hace poco, la implementación de terapias bacterianas no ha sido factible debido a muchos obstáculos. Estos incluyen infecciones y otros efectos secundarios adversos.

En el nuevo ensayo clínico, los investigadores utilizaron las esporas de una cepa bacteriana conocida como Clostridium novyi-NT, que fue modificado de Clostridium novyi específicamente para ser utilizado en la terapia del cáncer.

C. novyi-NT tiene potencial para tratar el cáncer porque prospera en un ambiente hipóxico (pobre en oxígeno), que es precisamente el tipo de ambiente que se encuentra en las lesiones cancerosas. Por lo tanto, C. novyi-NT puede interactuar con las células cancerosas sin afectar a las sanas.

"Aprovechando las diferencias inherentes entre tejido sano y canceroso", dice el Dr. Janku, "C. novyi-NT representa un tratamiento anticanceroso muy preciso que puede atacar específicamente el cáncer de un paciente ".

El ensayo fue de etiqueta abierta, lo que significa que todos los participantes sabían qué tratamiento estaban recibiendo. En total, los investigadores trabajaron con 24 participantes reclutados en 2013-2017.

Todos los participantes tenían tumores cancerosos sólidos que eran resistentes a la terapia. Específicamente, 15 personas tenían sarcoma, 17 tenían carcinoma diverso y dos tenían melanoma.

La inyección provoca la reducción del tumor

Los investigadores administraron inyecciones de C. novyi-NT esporas directamente en tumores cancerosos. Las inyecciones fueron dosis únicas que contenían entre 10.000 y 3 millones de esporas de la bacteria.

Dos de las personas que recibieron las dosis máximas de 3 millones de esporas desarrollaron sepsis grave y gangrena gaseosa, por lo que los investigadores determinaron que la dosis máxima tolerada es de 1 millón. Esporas de C. novyi-NT.

El Dr. Janku y su equipo utilizaron RECIST, una prueba que mide si los tumores cancerosos se han reducido o no en respuesta al tratamiento, para evaluar el efecto de la terapia bacteriana.

De 22 personas que cumplieron con los criterios para la evaluación, 21 obtuvieron una calificación de "estable" en la evaluación RECIST, lo que significa que la enfermedad no estaba aumentando ni disminuyendo en gravedad.

En estas personas, los tumores se redujeron en más del 10 por ciento después de su inyección experimental. Al tener en cuenta ambos tumores que se habían inyectado con C. novyi-NT y aquellos a los que no se les había inyectado la bacteria, la tasa de enfermedad estable, según RECIST, fue del 86 por ciento.

Sin embargo, el Dr. Janku señala que es posible que las pruebas RECIST no puedan ofrecer una comprensión completamente precisa de la efectividad de la terapia bacteriana en prueba.

"Cuando inyectamos el tumor", continúa, "las células que contiene mueren y se vuelven necróticas, mientras que el tejido restante se inflama, lo que hace que la lesión sea más grande que el tumor original".

"Debido a esto", agrega el Dr. Janku, "la evaluación a través de RECIST no refleja con precisión la reducción de la carga tumoral en estos pacientes".

¿Terapia bacteriana para potenciar la inmunoterapia?

Además, cuando observaron las tasas de germinación del C. novyi-NT esporas, los investigadores vieron que, del número total de participantes, el 46 por ciento mostraba germinación de esporas y mostraba signos de desintegración de células tumorales.

Sin embargo, el equipo también informó de otro hallazgo interesante: que la terapia bacteriana parecía haber también estimulado la respuesta del sistema inmunológico a los tumores cancerosos.

"A pesar de la ausencia de signos clínicos de germinación en algunos pacientes", explica el Dr. Janku, "vimos una mejora en las respuestas inmunitarias específicas del tumor a través del aumento de la secreción de citocinas de células T [un tipo de célula inmunitaria] y una mayor presencia de infiltración de tumores linfocitos [otro tipo de célula inmunitaria] en tumores inyectados ".

“A partir de estos resultados preliminares”, afirma, “parece que C. novyi-NT es capaz de activar la respuesta inmune además de causar la destrucción del tumor ”.

Según los autores, esto sugiere que la terapia bacteriana podría usarse algún día para potenciar los efectos de la inmunoterapia en el tratamiento del cáncer.

“Nos sentimos muy alentados por los resultados de este ensayo, especialmente en pacientes con sarcomas avanzados, donde la inmunoterapia no ha demostrado ser muy eficaz”, señala el Dr. Janku.

Concluye: "Esta estrategia bacteriolítica tiene el potencial de ser clínicamente significativa, especialmente en combinación con inhibidores de puntos de control [un tipo de fármaco de inmunoterapia], para pacientes con tumores sólidos avanzados".

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