Por qué las verduras de hoja verde pueden proteger la salud del hígado

Nueva investigación que aparece en la revista Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS) descubre que un compuesto presente en las verduras de hoja verde ayuda a prevenir la enfermedad del hígado graso no alcohólico en ratones.

Las verduras de hoja verde, como la lechuga y la espinaca, contienen altas concentraciones de nitrato, un compuesto que puede mantener a raya al hígado graso.

La enfermedad del hígado graso no alcohólico (NAFLD), o esteatosis hepática, es una afección en la que se acumula grasa en el hígado. Entre el 30 y el 40 por ciento de los adultos en los Estados Unidos viven con NAFLD.

La afección es una de las causas más comunes de enfermedad hepática crónica en los países occidentales y los expertos la asocian con obesidad, sobrepeso y factores de riesgo metabólico.

Actualmente, no existen tratamientos aprobados para la EHGNA, que puede progresar a afecciones más graves, como esteatohepatitis, fibrosis y cirrosis. Los profesionales de la salud recomiendan perder peso, elegir alimentos saludables y hacer más actividad física para reducir la grasa en el hígado.

Sin embargo, una nueva investigación puede allanar el camino para un nuevo tratamiento. Los científicos del Karolinska Institutet en Suecia acaban de publicar un estudio en el que muestran que el nitrato inorgánico, un compuesto que se encuentra naturalmente en los vegetales de hojas verdes, puede reducir la acumulación de grasa en el hígado.

Mattias Carlström, profesor asociado del Departamento de Fisiología y Farmacología del Karolinska Institutet es uno de los investigadores principales y los autores correspondientes del estudio.

El nitrato inorgánico es clave para la salud del hígado

Carlström y sus colegas estudiaron los efectos de complementar una dieta occidental rica en grasas y azúcares con nitrato dietético en ratones.

Dividieron a los ratones en tres grupos y alimentaron a cada uno de ellos con una dieta diferente. El grupo de control recibió una dieta normal, mientras que el grupo de dieta alta en grasas consumió el equivalente a una dieta occidental, y el tercer grupo recibió una dieta alta en grasas con suplementos de nitrato.

Como era de esperar, los ratones del grupo de dieta alta en grasas aumentaron de peso y masa grasa, y habían elevado los niveles de azúcar en sangre. Sin embargo, todos estos marcadores fueron significativamente más bajos en el grupo que también recibió nitrato.

Carlström informa sobre los hallazgos, diciendo: "Cuando suplementamos con nitrato en la dieta a ratones alimentados con una dieta occidental alta en grasas y azúcar, notamos una proporción significativamente menor de grasa en el hígado".

Los investigadores también encontraron que los roedores que recibieron el nitrato tenían una presión arterial más baja y una mejor sensibilidad a la insulina que aquellos con una dieta alta en grasas sin nitrato.

Investigaciones anteriores, explican los investigadores, han demostrado que el nitrato de la dieta estimula el metabolismo celular. También ha sugerido que las verduras de hoja verde pueden proteger contra afecciones metabólicas, como la diabetes tipo 2.

Los científicos también saben que un mayor consumo de frutas y verduras tiene un efecto positivo en la función cardiovascular.

"Creemos que estas enfermedades están conectadas por mecanismos similares", hipotetiza Carlström, "donde el estrés oxidativo provoca una señalización comprometida del óxido nítrico, que tiene un impacto perjudicial en las funciones cardiometabólicas".

Los investigadores explican que la comunidad médica aún no sabe exactamente qué compuestos hacen que las verduras de hoja verde sean tan saludables. “Nadie se ha centrado todavía en el nitrato, que creemos que es la clave”, continúa Carlström.

“Ahora queremos realizar estudios clínicos para investigar el valor terapéutico de la suplementación con nitratos para reducir el riesgo de esteatosis hepática. Los resultados podrían conducir al desarrollo de nuevos enfoques farmacológicos y nutricionales ”.

Mattias Carlström

Se necesitan más estudios para aclarar qué compuestos son responsables de estas propiedades saludables y para confirmar que el nitrato es clave para la salud metabólica y hepática. Mientras tanto, el equipo aconseja a las personas que consuman más verduras de hoja verde.

Aquellos con la mayor concentración de nitrato inorgánico incluyen "apio, espinaca, lechuga y rúcula".

“No se necesitan grandes cantidades para obtener los efectos protectores que hemos observado, solo unos 200 gramos por día”, dice Carlström. “Desafortunadamente, sin embargo, muchas personas optan por no comer suficientes verduras en estos días”, agrega.

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