El 'código de muerte' de la naturaleza puede destruir el cáncer

Dos estudios recientes detallan un mecanismo natural que, si se aprovecha adecuadamente, puede destruir las células cancerosas y su capacidad para volverse resistentes al tratamiento, sin ninguno de los efectos secundarios de la quimioterapia.

Cuando las células normales se transforman en células cancerosas, "introducir" un código de eliminación puede hacer que las células cancerosas se autodestruyan.

En un estudio publicado el año pasado, los científicos dirigidos por Marcus E. Peter, el profesor Tomas D. Spies de metabolismo del cáncer en la Facultad de medicina Feinberg de la Universidad Northwestern en Chicago, IL, revelaron no solo que ciertas moléculas de ARN pueden matar las células cancerosas, sino que también pueden evitar simultáneamente que se vuelvan resistentes al tratamiento.

Como explicó el profesor Peter en ese momento, las moléculas de ARN destruyeron las células cancerosas, pero también erradicaron varios genes que las células cancerosas necesitaban para sobrevivir.

En palabras del propio investigador, “Es como suicidarse apuñalando, disparándose y saltando de un edificio al mismo tiempo. No puedes sobrevivir ".

Sin embargo, el mecanismo exacto que hizo que las células cancerosas "se suicidaran" seguía siendo desconocido, hasta ahora. Dos nuevos estudios, dirigidos por el mismo profesor Peter, descubren un código que está incrustado en el ARN y microARN de cada célula individual. El mecanismo puede ser responsable de la capacidad de autodestrucción de las células cancerosas.

La quimioterapia también puede desencadenar moléculas de ARN y microARN tóxicas, explican los autores, pero los científicos esperan utilizar el mecanismo de una manera que evite los efectos secundarios de la quimioterapia.

El primero de los dos estudios se publicó en la revista eLIfe. Este artículo detalla cómo los ARN grandes se pueden transformar en ARN pequeños y tóxicos.

El segundo artículo, que describe cómo estas pequeñas moléculas de microARN utilizan el "código de muerte" para destruir las células cancerosas, se publicó en Comunicaciones de la naturaleza.

"Activar el interruptor de la muerte" sin quimioterapia

En el artículo del año pasado, el profesor Peter y su equipo encontraron una secuencia de seis nucleótidos contenidos en pequeños ARN que volvían estas moléculas tóxicas para las células cancerosas. Un nucleótido es "la unidad estructural básica y el bloque de construcción del ADN" y el ARN.

En el primer estudio publicado recientemente, el profesor Peter descubrió que alrededor del 3 por ciento de todos los ARN grandes se pueden "cortar" en trozos pequeños que luego actúan como microARN tóxicos que pueden matar el cáncer.

En el segundo estudio reciente, el equipo del profesor Peter probó casi 4.100 posibles combinaciones diferentes de bases de nucleótidos de esos seis nucleótidos iniciales en un intento de encontrar la combinación más letal y tóxica.

“Basándonos en lo que hemos aprendido en estos dos estudios, ahora podemos diseñar microARN artificiales que son mucho más poderosos para matar células cancerosas que incluso los desarrollados por la naturaleza”, explica el profesor Peter. "Es absolutamente necesario convertir esto en una nueva forma de terapia".

“Ahora que conocemos el código de eliminación, podemos activar el mecanismo sin tener que usar quimioterapia y sin alterar el genoma. Podemos usar estos pequeños ARN directamente, introducirlos en las células y activar el interruptor de la muerte ".

Prof. Marcus E. Peter

¿Un tratamiento contra el cáncer imparable?

Aunque la quimioterapia también puede desencadenar los ARN tóxicos, esto puede tener efectos secundarios como segundos cánceres, porque tal enfoque cambia el genoma, explica el profesor Peter.

Sin embargo, en los dos nuevos estudios, los investigadores "encontraron armas que son posteriores a la quimioterapia", dice el investigador principal del estudio. Esto puede evitar estos efectos secundarios.

“Mi objetivo no era crear una nueva sustancia tóxica artificial”, dice el profesor Peter. “Quería seguir el ejemplo de la naturaleza. Quiero utilizar un mecanismo desarrollado por la naturaleza ".

Debido a que el cáncer no puede adaptarse a los ARN tóxicos, los hallazgos pueden algún día conducir a un tratamiento imparable contra el cáncer.

Sin embargo, el investigador advierte que pueden pasar muchos años antes de que dicho tratamiento sea una realidad.

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