El nacimiento de un ataúd medieval: un misterio médico moderno

En 2010, las excavaciones arqueológicas en Imola, Italia, arrojaron un hallazgo triste pero intrigante: el esqueleto de una mujer medieval con un agujero en el cráneo y los misteriosos restos de un feto. Los científicos concluyeron que se trataba de un nacimiento en ataúd y que el agujero fue causado por un procedimiento antiguo llamado trepanación.

Los restos antiguos de una madre y su feto "nacido" en la tumba podrían poner de relieve cuánto aún no sabemos sobre el cuerpo humano.

Un fenómeno post mórtem inusual registrado a lo largo de la historia es el erróneamente denominado "nacimiento en ataúd".

Digo la palabra "inexacta" porque sugiere que el cuerpo de una persona embarazada fallecida puede dar a luz al feto que lleva.

Sin embargo, ese no es el caso en absoluto. Después de la muerte, el cuello uterino no puede dilatarse para permitir que el feto lo atraviese. ¿Así que lo que ocurre?

Bueno, como explica la funeraria y autora Caitlin Doughty, el nombre científico de este fenómeno es en realidad "extrusión fetal post mortem" y "puede ocurrir entre 48 y 72 horas después de la muerte de una mujer embarazada".

"A medida que el gas en su abdomen se acumula debido a la descomposición, la presión aumenta hasta el punto que presiona el útero tan intensamente que el feto por nacer es expulsado o parcialmente expulsado del cuerpo de la madre", dice.

En un estudio ahora publicado en la revista Neurocirugía mundial, investigadores de las Universidades de Bolonia y Ferrara, ambas en Italia, analizaron el caso de uno de esos nacimientos en ataúd descubierto por arqueólogos hace unos años.

Este caso, que data del período lombardo (Italia de los siglos VII-VIII), se refería al esqueleto de una mujer adulta, probablemente de entre 25 y 35 años, y al de su feto, “encontrado […] entre la pelvis y las extremidades inferiores de el adulto ".

La posición del feto sugirió a los autores del estudio, que son Alba Pasini, Vanessa Samantha Manzon, Xabier González-Muro y Emanuela Gualdi-Russo, que había sido expulsado del cuerpo después de la muerte de la madre, probablemente de la manera descrita anteriormente. .

Los investigadores también notaron que, al observar el tamaño del fémur del feto, puede haber pasado alrededor de las 38 semanas de embarazo de la madre cuando murió.

Lo que realmente intrigó a los científicos fue que los restos de la madre también tenían otra peculiaridad: su cráneo exhibía un agujero misterioso.

Un precursor de la neurocirugía moderna

Basándose en la apariencia del agujero en el cráneo de la mujer, los investigadores concluyeron que había sido creado con "un instrumento de metal de sección circular", que es consistente con el antiguo procedimiento de trepanación.

Esta práctica de perforación de cráneo, que tiene más de 5.000 años en Europa e incluso más en otras partes del mundo, ha desconcertado a arqueólogos y antropólogos durante mucho tiempo.

Algunos investigadores han planteado la hipótesis de que la trepanación puede haber tenido un propósito ritual y no estaba relacionada en absoluto con las necesidades médicas. Sin embargo, una teoría más popular, a la que también se suscriben los autores del nuevo estudio, es que fue la precursora de la cirugía cerebral moderna.

Pasini y sus colegas explican que la trepanación probablemente se usó para tratar una amplia gama de dolencias, especialmente migrañas y afecciones relacionadas con la hipertensión.

“Se sabe que la trepanación se ha aplicado […] como una intervención quirúrgica destinada a tratar varios tipos de enfermedades, como lesiones traumáticas o problemas neurológicos y, en particular, migrañas provocadas por hipertensión intracraneal o alteraciones cerebrales relacionadas con patologías vasculares. "

Entonces, ¿qué pasa con el caso que nos ocupa? ¿Por qué se habría requerido la trepanación? Es difícil de decir, pero los investigadores plantean la hipótesis de que la futura madre puede haber experimentado una complicación que todavía afecta a muchas mujeres embarazadas en la actualidad: la preeclampsia.

Riesgos continuos en el embarazo

Las mujeres embarazadas con preeclampsia experimentan hipertensión que "reduce el suministro de sangre al feto", poniendo en peligro su salud. Esta afección puede convertirse en eclampsia, en la que las mujeres embarazadas pueden experimentar convulsiones o incluso entrar en coma.

No existe tratamiento para la preeclampsia y la única forma de evitarla, según los Institutos Nacionales de Salud (NIH), es dar a luz al feto lo antes posible si la madre tiene un riesgo conocido de desarrollar esta afección.

Las estimaciones sugieren que alrededor del 3,4 por ciento de los embarazos en los Estados Unidos pueden verse afectados por la preeclampsia y, en todo el mundo, puede representar entre el 10 y el 20 por ciento de todas las muertes maternas.

Teniendo en cuenta esta situación, podríamos decir que quien realizó la trepanación a la mujer de la Italia medieval puede haber hecho todo lo posible para salvar a la futura madre y al niño en un momento en que las muertes maternas eran algo común.

"Presumimos", dicen los autores del estudio, "que la mujer podría haber desarrollado una complicación relacionada con el trabajo de parto, lo que indica la intervención quirúrgica".

Sin embargo, añaden, "[S] hasta que no sea posible saber si la muerte [de la mujer] se produjo debido a una complicación del parto o la [trepanación]".

Aunque tanto los nacimientos en ataúdes como el antiguo proceso de trepanación todavía están muy rodeados de misterio, estos hallazgos arqueológicos nos acercan un paso más a comprender la evolución de los procedimientos médicos.

Y lo que es más importante, quizás, siguen recordándonos lo lejos que ha llegado la medicina, pero también lo lejos que aún debemos llegar para garantizar la salud y la seguridad de las generaciones presentes y futuras.

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