La enfermedad pulmonar puede aumentar el riesgo de demencia

La demencia se refiere a una serie de enfermedades neurodegenerativas, como el Alzheimer, en las que la memoria y otras capacidades cognitivas de una persona disminuyen. Un estudio reciente puede haber encontrado un nuevo factor de riesgo que podría predisponer a las personas a la demencia: la enfermedad pulmonar.

Para limitar el riesgo de demencia, es posible que las personas también deseen cuidar la salud de sus pulmones, sugiere un nuevo estudio.

Según el estudio realizado por investigadores de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Minnesota en Minneapolis, en colaboración con colegas de otras instituciones académicas en los Estados Unidos, las personas que experimentan enfermedad pulmonar en la mediana edad pueden tener un mayor riesgo de demencia en el futuro.

Los hallazgos del estudio aparecen en el Revista estadounidense de medicina respiratoria y de cuidados intensivos, una revista de la American Thoracic Society.

La investigación indica asociaciones entre las enfermedades pulmonares restrictivas y obstructivas y el riesgo de demencia o deterioro cognitivo.

Los médicos usan el término enfermedades pulmonares restrictivas cuando los pulmones no pueden expandirse. Estas enfermedades incluyen la fibrosis pulmonar idiopática, en la que los pulmones presentan cicatrices, y la sarcoidosis, en la que parte del tejido pulmonar se hincha de forma anormal.

En las enfermedades pulmonares obstructivas, algo obstruye el flujo de aire hacia adentro o hacia afuera de los pulmones. El tipo más común de enfermedad pulmonar obstructiva es la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).

"La prevención de la demencia es una prioridad de salud pública, y estudios anteriores han sugerido que la mala salud pulmonar, que a menudo se puede prevenir, puede estar relacionada con un mayor riesgo de desarrollar demencia", señala la autora principal del estudio, la Dra. Pamela Lutsey, de la Universidad. de la Escuela de Salud Pública de Minnesota.

"En este estudio", explica, "analizamos la asociación a largo plazo entre la función pulmonar deficiente y el riesgo de desarrollar demencia, utilizando medidas de alta calidad".

Enfermedades pulmonares restrictivas frente a obstructivas

Los investigadores trabajaron con los datos de 14.184 personas con una edad promedio de 54 años que participaron en el Estudio de riesgo de aterosclerosis en comunidades (ARIC) en los EE. UU.

Todos los participantes se habían sometido a una espirometría, una prueba estándar que los médicos suelen utilizar para diagnosticar enfermedades pulmonares. Los investigadores de ARIC también preguntaron a los participantes sobre su salud pulmonar al inicio del estudio, entre 1987 y 1989.

En promedio, los investigadores siguieron la evolución de la salud de estas personas durante 23 años. Durante ese tiempo, 1.407 personas recibieron un diagnóstico de demencia.

Después de analizar todos estos datos, los autores del estudio actual encontraron que las personas que tenían un tipo de enfermedad pulmonar durante la mediana edad tenían riesgo de desarrollar demencia o deterioro cognitivo leve, aunque el riesgo era mayor entre las personas con enfermedades pulmonares restrictivas.

Por lo tanto, las personas con enfermedades pulmonares restrictivas en la mediana edad tenían un riesgo 58 por ciento más alto de demencia o deterioro cognitivo más adelante en la vida que las personas sin ninguna enfermedad pulmonar, mientras que aquellas con enfermedades pulmonares obstructivas tenían un riesgo 33 por ciento más alto.

Los investigadores también encontraron una asociación entre el riesgo de demencia y puntuaciones bajas en dos evaluaciones de espirometría: volumen espiratorio forzado en un segundo (FEV1) y capacidad vital forzada (FVC).

El FEV1 mide la cantidad de aire que una persona puede exhalar con fuerza en 1 segundo, mientras que la FVC ayuda a determinar el tamaño de los pulmones de una persona.

¿Qué podría explicar el vínculo?

¿Por qué los problemas cognitivos pueden estar relacionados con síntomas respiratorios? Los investigadores creen que la explicación puede estar en el hecho de que las personas con enfermedades pulmonares tienen niveles bajos de oxígeno en sangre.

Este hecho, señalan, puede causar una inflamación anormal en el cuerpo y puede ser un factor que contribuya al daño de los vasos sanguíneos en el cerebro.

Los investigadores admiten que su estudio enfrentó una serie de limitaciones, incluido el hecho de que se evaluó la función pulmonar de los participantes solo al inicio del estudio, y que muchos de estos individuos murieron antes de que los especialistas tuvieran la oportunidad de evaluarlos por demencia.

Además, debido a que este fue solo un estudio observacional, sus hallazgos no necesariamente prueban que exista un vínculo causal entre la enfermedad pulmonar y el deterioro cognitivo o la demencia.

Sin embargo, si más ensayos pudieran demostrar la causalidad, esto podría ofrecer un impulso a las iniciativas públicas que intentan mejorar la calidad del aire y ayudar a las personas a dejar el hábito de fumar.

"La prevención de la enfermedad pulmonar es inherentemente importante, [y] si otros estudios confirman los hallazgos de nuestro estudio, tanto las personas como los legisladores tendrán un incentivo adicional para realizar cambios que protejan la salud pulmonar, ya que hacerlo también puede prevenir la demencia".

Dra. Pamela Lutsey

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