Soledad vinculada a un mayor riesgo de demencia

Investigaciones recientes en adultos mayores confirman que la soledad está relacionada con un mayor riesgo de desarrollar demencia. El estudio también revela que el efecto se extiende a una diversidad de personas y es independiente de la cantidad de contacto social que tengan.

Un gran estudio nuevo confirma que la soledad es un factor de riesgo para la demencia.

Científicos de la Universidad Estatal de Florida (FSU) en Tallahassee utilizaron datos de 12,030 personas del Estudio de Salud y Jubilación, una encuesta longitudinal patrocinada por el gobierno de los Estados Unidos de una muestra representativa a nivel nacional de personas de 50 años o más.

Informan sus hallazgos en un documento que ahora aparece en Las Revistas de Gerontología: Serie B.

"No somos las primeras personas", dice la primera autora del estudio, la Dra. Angelina Sutin, profesora asociada de la Facultad de Medicina de la FSU, "en demostrar que la soledad está asociada con un mayor riesgo de demencia".

"Pero esta es, con mucho, la muestra más grande hasta ahora, con un seguimiento prolongado", agrega. "Y la población era más diversa".

Los datos del estudio contenían medidas de soledad y aislamiento social y una variedad de factores de riesgo, incluidos conductuales, clínicos y genéticos.

A través de entrevistas telefónicas, las personas también habían completado evaluaciones de capacidad cognitiva, una puntuación baja que indica demencia. Hicieron esto al comienzo del estudio y luego cada 2 años hasta por 10 años, durante los cuales 1,104 personas desarrollaron demencia.

El riesgo de demencia aumentó en un 40 por ciento

Cuando analizaron los datos, los investigadores vieron que la soledad, medida al comienzo del estudio, se asoció con un riesgo 40 por ciento más alto de desarrollar demencia durante el seguimiento de 10 años.

Además, encontraron que el vínculo era independiente del género, la educación, la raza y la etnia. Otro hallazgo notable fue que también era independiente del aislamiento social.

Las personas que informaron sentirse solas también tenían más probabilidades de tener otros factores de riesgo de demencia, como depresión, presión arterial alta y diabetes. También eran más propensos a fumar y ser menos activos físicamente.

Sin embargo, incluso después de ajustar estos factores de riesgo, la soledad siguió siendo un fuerte predictor de la demencia.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha definido la demencia como un "síndrome en el que hay deterioro de la memoria, el pensamiento, el comportamiento y la capacidad para realizar las actividades cotidianas".

Aproximadamente 50 millones de personas en todo el mundo viven con demencia y los médicos diagnostican alrededor de 10 millones de casos nuevos cada año. Es una de las principales causas de discapacidad y pérdida de independencia de las personas mayores.

La soledad no es lo mismo que el aislamiento social

Estos resultados parecen decirnos que es lo solos que estamos sentir, en lugar de la cantidad de contacto social que tenemos con los demás, eso contribuye al deterioro cognitivo.

Otros también han señalado que el hecho de no "distinguir entre el aislamiento social y los sentimientos de soledad puede no detectar el impacto en la salud física y mental de los adultos mayores".

El Dr. Sutin explica que su interpretación de la soledad se refiere a la "experiencia subjetiva del aislamiento social", a diferencia del "aislamiento social real", que es una medida objetiva.

La soledad es "un sentimiento de que no encajas o no perteneces a las personas que te rodean", señala el Dr. Sutin, dando el ejemplo de una persona "que vive sola, que no tiene mucho contacto con la gente, pero tiene suficiente, y eso satisface su necesidad interna de socializar ".

Una persona puede tener mucho contacto social, estar rodeada de gente y “estar socialmente comprometida” pero aun así sentir que no pertenece. En este caso, obtendrían una puntuación baja en aislamiento social pero alta en soledad.

Un "factor de riesgo modificable"

El Dr. Sutin sugiere que su hallazgo es importante porque destaca la necesidad no solo de evaluar los factores de riesgo de manera objetiva, sino también de considerar cómo las personas "interpretan subjetivamente su propia situación".

Al especular sobre cómo la soledad y la demencia podrían estar vinculadas, el Dr. Sutin dice que una forma puede ser a través de la inflamación y otra a través del comportamiento, como beber en exceso o estar físicamente inactivo.

Otra forma podría ser que la función cognitiva se vea afectada por no tener suficiente interacción social que sea significativa y comprometa la mente.

De cualquier manera, la soledad es una señal de que nuestras necesidades no están siendo satisfechas, y eso es algo que podemos cambiar, concluye.

"La soledad es un factor de riesgo modificable".

Dra. Angelina Sutin

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