Los perros pueden olfatear la malaria, muestra un estudio

Una nueva investigación muestra que los perros rastreadores pueden diagnosticar la malaria de forma rápida y precisa, incluso cuando las personas no presentan ningún síntoma.

Los perros pueden captar los olores que se desarrollan en la piel humana debido a los parásitos de la malaria.

La malaria fue responsable de 445.000 muertes en todo el mundo en 2016, según la Organización Mundial de la Salud (OMS). En total, ese año se registraron 216 millones de infecciones en todo el mundo.

En los Estados Unidos, los médicos diagnostican alrededor de 1.500 casos de malaria cada año, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Aunque la cantidad de infecciones es relativamente pequeña, un retraso en el diagnóstico es la principal causa de muerte entre las personas con malaria en los EE. UU. Actualmente, los síntomas físicos de una persona determinan el diagnóstico, pero, idealmente, los CDC recomiendan que las pruebas de laboratorio, como los análisis microscópicos de frotis de sangre - debe confirmar los síntomas.

Sin embargo, una nueva investigación muestra que los perros pueden diagnosticar la infección de forma rápida, precisa y no invasiva. Steven Lindsay, entomólogo de salud pública del Departamento de Biociencias de la Universidad de Durham en el Reino Unido, es el investigador principal del nuevo estudio.

Lindsay resumió los hallazgos en la Reunión Anual de la Sociedad Estadounidense de Medicina Tropical e Higiene (ASTMH), que este año tuvo lugar en Nueva Orleans, LA.

"Las personas con parásitos de la malaria generan olores distintos en la piel, y nuestro estudio encontró que los perros, que tienen un sentido del olfato increíblemente sensible, pueden ser entrenados para detectar estos olores incluso cuando se encuentran en una prenda de vestir usada por una persona infectada".

Steven Lindsay

Los perros detectan el 70 por ciento de los casos de malaria

Como explica el autor principal del estudio, la investigación comenzó en Gambia, donde los especialistas examinaron a cientos de niños en edad escolar en busca de parásitos de la malaria y les dieron un par de calcetines para que los usaran durante la noche.

Los investigadores recolectaron los calcetines al día siguiente, los clasificaron según el estado de infección de malaria de los niños y los almacenaron en un congelador durante varios meses. Lindsay y sus colegas solo recolectaron calcetines de niños que tenían malaria pero que no desarrollaron fiebre, así como de niños que no tenían el parásito.

Mientras tanto, los expertos de la organización benéfica Medical Detection Dogs adiestraron a los perros para que se congelaran si detectaban malaria, o siguieran adelante si no la detectaban. En este experimento, usando solo el calcetín, los perros identificaron con precisión el 70 por ciento de las infecciones de malaria y el 90 por ciento de los niños que no tenían la enfermedad.

Los investigadores informan que los niveles de parásitos identificados por los perros fueron más bajos que los requeridos por las "pruebas de diagnóstico rápido" existentes, que ofrecen un diagnóstico en 2 a 15 minutos.

Además, Lindsay dice que la tasa de precisión del diagnóstico podría haber sido aún mayor si todos los niños portaran parásitos que se encontraban en una etapa similar de desarrollo.

El investigador explica que a medida que avanza la infección, el parásito pasa por diferentes etapas, y cuando alcanza un nivel de madurez, su olor en la piel humana puede cambiar. Los perros no fueron entrenados para detectar estos parásitos maduros.

Finalmente, los investigadores piensan que la tasa de precisión también habría sido mayor si los perros tuvieran acceso a calcetines usados ​​más recientemente, en lugar de calcetines congelados.

Una forma rápida y sencilla de diagnosticar la malaria

Los investigadores comentan sobre la importancia de su estudio de "prueba de concepto". Señalan la necesidad urgente de nuevas herramientas de diagnóstico, ya que el número mundial de casos y muertes por malaria ha aumentado en los últimos 2 años.

"Es preocupante que nuestro progreso en el control de la malaria se haya estancado en los últimos años, por lo que necesitamos desesperadamente nuevas herramientas innovadoras para ayudar en la lucha contra la malaria", dice el profesor James Logan, director del Departamento de Control de Enfermedades de la London School of Higiene y Medicina Tropical y coautor del estudio.

"Nuestros resultados muestran que los perros rastreadores podrían ser una forma seria de hacer [un] diagnóstico de personas que no muestran ningún síntoma, pero que siguen siendo infecciosas, más rápidas y más fáciles".

Prof. James Logan

“Con este enfoque innovador, estos investigadores muestran que las nuevas herramientas para combatir la malaria pueden provenir de lugares inesperados”, dice la Dra. Regina Rabinovich, presidenta de ASTMH.

“La financiación para respaldar estas innovaciones es fundamental para lograr el objetivo global de eliminar, y eventualmente erradicar, la malaria de sus baluartes restantes”, agrega el Dr. Rabinovich.

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